El maíz (Zea Mays del griego Zeo – vivir y Mays del taíno, lenguaje originario del caribe utilizada para nombrar al maíz) es una planta gramínea originaria de América (México y Perú). Es el cereal de mayor producción en el mundo, por encima del trigo y arroz. Se han encontrado restos arqueológicos de plantas de maíz en México y Perú de hace 7000 años. Su cuidado, mejoramiento y difusión la realizaron los pueblos originarios de nuestra América hasta antes de la llegada de los españoles. Ellos lo llevaron a Europa y de ahí se difundió por el mundo.

En la actualidad se conocen tres métodos de mejoramiento del maíz. Dos de ellos son muy antiguos y fueron empleados por nuestros antepasados:

Selección: Realizado por los agricultores, consiste en seleccionar las mejores plantas, sembrar sus semillas, volver a seleccionar y repetir el procedimiento hasta obtener una variedad con las características deseadas.

• Hibridación: Se refiere a seleccionar las mejores plantas obtenidas de la cruza de dos variedades («híbrido»). Ejemplo: podemos tomar una planta de maíz que tiene alto rendimiento y cruzarla con otra planta de maíz con tolerancia a altas temperaturas para obtener una variedad híbrida tolerante a altas temperaturas y con un alto rendimiento.

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